De l’eau liquide sur Mars! Et alors?..

De l’eau sur Mars?

On sait depuis longtemps que la présence d’eau liquide est une des conditions nécessaires à l’apparition de la vie telle qu’on la connaît. Un fantasme est donc entretenu dans notre inconscient autour de cette eau si bien qu’elle paraît extrêmement rare en dehors de notre « planète bleue ».

L’eau, un bien rare?

Eh bien sachez que non! L’eau est présente en abondance dans notre système solaire et  dans l’Univers. L’explication la plus simple, c’est que cette molécule a besoin d’hydrogène et d’oxygène pour se former. Or ces 2 éléments sont très répandus dans l’Univers… Eureka? Et non! L’eau n’est effectivement pas rare, mais principalement présente sous forme glacée ou gazeuse. L’état liquide, milieu propice aux réactions chimiques favorables à la vie est ainsi beaucoup plus rare.

Alors les scientifiques sont partis à sa recherche; et ils en ont finalement trouvé!

Vous n’avez sûrement pas manqué la nouvelle: la NASA annonçait récemment avoir trouvé de l’eau liquide à la surface de Mars. C’est effectivement le cas mais ne pensez pas qu’il s’agit d’un joli ruisseau ou même d’un lac : il s’agirait d’une sorte de boue salée s’écoulant le long de cratères de manière saisonnière. Une sorte de ruissellement aurait donc été mis en évidence:

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Crédits : NASA/JPL/Université d’Arizona

Pourtant, voilà de nombreuses années que de cibles plus prometteuses semblent avoir été dénichées: les satellites de Saturne et de Jupiter.

Autour de Saturne?

Prenons le cas d’Encelade: Ce satellite, en orbite autour de Saturne est un astre gelé. Il est pourtant actif et abriterait très certainement un vaste océan liquide (appelé océan global) sous sa croûte de glace. Les modèles commencent à s’affiner et voilà maintenant 10 ans que l’on observe les geysers au niveau de son pôle Sud. Là où les découvertes récentes sont étonnantes, c’est que cette eau serait chaude, aux alentours de 90°C!

encelade
Crédits : NASA/JPL-Caltech

Et aussi Jupiter?

Un autre cas est également très intéressant autour de Jupiter : Europe. Ce satellite de la taille de notre Lune dispose également d’un océan liquide sous sa couche de glace. Cette océan a même été détecté il y a 20 ans!… Comme pour Encelade, Europe disposerait d’eau liquide, salée et chaude sous sa glace.  La source de chaleur serait liée aux intenses forces de marée qui par friction chaufferaient l’eau. Europe contiendrait peut-être même plus d’eau que notre bonne vieille Terre:

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Crédits: NASA/JPL-Caltech/SETI Institute

 

Le satellite Europe en film

Cette découverte est à la base d’un film de science-fiction que je recommande: Europa report. Ce film américain récent (2013) parle d’une équipe d’astronautes partis à la découverte d’Europe et souhaitant forer sa glace afin d’y détecter de la vie. Ce film suggère certes la présence de vie complexe dans le système solaire mais est surtout très réaliste. Je le recommande pour les questions qu’il soulève sur l’humain et la science mais aussi l’immersion qu’il propose: la surface d’Europe est comparable à ce qu’on pourrait y trouver, la solitude de l’équipage est palpable de même que leurs peurs et doutes:

 

Toutes ces découvertes nous apprennent donc que l’eau liquide n’est pas rare dans notre système et pourquoi pas ailleurs. Même si sa présence n’est pas suffisante pour le développement de la vie elle y participe et nul doute que les principes de zone habitable devront être repris.

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