La Terre et la menace des Centaures


Non il ne s’agit pas du titre d’un prochain film à effets spéciaux!

Les Centaures sont bien une réalité et font même partie de notre environnement “proche”. Si vous ne les connaissiez pas, suivez les lignes suivantes….

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Phoebe, satellite de Saturne serait un Centaure capturé Image prise par la sonde Cassini en Juin 2004 Crédits: NASA/JPL/Space Science Institute

C’est quoi ces Centaures du système solaire?

En fait, la définition n’est pas simple à donner! Il s’agit en effet à la fois d’une comète et d’un astéroïde. Leur nature n’est justement pas très claire ce qui a valu à ces objets le nom de Centaure en référence à la mythologie grecque (mi-homme mi-cheval).

Une fois que vous aurez lu ces quelques lignes, désolé, vous aurez donc un nouveau type de corps céleste à ajouter à votre bestiaire. Ces objets se situent en effet à la frontière entre comètes et astéroïdes. Ils sont très sombres, comme des astéroïdes, et peuvent parfois développer une belle chevelure en se rapprochant du Soleil à la manière des comètes… Les scientifiques parlent d’ailleurs souvent de “comète géante”.

Ce que l’on appelle “les Centaures” évoluent entre les planètes géantes de notre système, à savoir Jupiter et Neptune et marquent des orbites très elliptiques. Ces orbites sont d’ailleurs chaotiques du fait de la présence des géantes!

Une autre caractéristique de ces objets est qu’ils sont gros: 50km, 100km.

Aujourd’hui, on dénombrerait environ 400 Centaures dans notre système.

Les Centaures sont-ils vraiment dangereux?

Comme je l’ai dit ci-dessus, ces objets ont des orbites instables. Elles croisent en effet régulièrement celles de Jupiter, Saturne, Uranus ou Neptune pouvant les éjecter à la fois à l’extérieur du système solaire mais aussi en direction des planètes internes….

Les scientifiques estiment que des collisions entre la Terre et ces objets sont inévitables et à prendre au sérieux : statistiquement une collision doit arriver tous les 40000 à 100000 ans. Il serait même possible que les Centaures soient la cause de changements dramatiques ayant eu lieu dans le passé de notre chère planète. Certains lient d’ailleurs l’extinction des dinosaures à cet objet.

Alors que les astéroïdes ont fait l’objet de nombreuses études ces dernières années, les Centaures paraissent constituer un danger sérieux pour notre planète. Rassurez-vous cependant, nous n’avons à l’heure actuelle pas observé de danger immédiat de cette nature! Les scientifiques pensent par contre qu’il est grand temps de les étudier précisément.

A-t-on déjà observé ces Centaures?

Le premier fut observé dans les années 1920 et il fut appelé Hidalgo. On ne connaissait cependant pas la famille des Centaures à cette époque. Le véritable premier cas d’observation arriva en 1977. Les astronomes avaient en tête cette double nature comète/astéroïde et l’avenir leur a donné raison. En effet, en se rapprochant du Soleil, ce corps appelé Chiron développa une belle queue cométaire.

Plus récemment, on a même découvert un très gros objet de ce type: Chariklo mesure jusqu’à 250 kilomètres. Il présente même de fins anneaux et des satellites… Si vous souhaitez en savoir plus, voici le lien vers l’article publié dans Nature en Mars 2014 : lien sur la découverte de Chariklo.

A ce jour, aucune photographie de près n’a été prise. Cependant, comme je l’ai indiqué dans les premières lignes de cet article, beaucoup pensent que le satellite Phoebe de Saturne était un Centaure avant d’avoir été capturé par la planète aux anneaux.

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