New Horizons – direction Pluton

Mais de quoi s’agit-il précisément?

New Horizons est une mission d’exploration de la NASA.

Son objectif principal est de mener une exploration de Pluton, de son système de lunes ainsi que de la ceinture de Kuiper.

La sonde a été lancée le 19 janvier 2006 et s’apprête maintenant à approcher le système plutonien après 9 années de voyage!

 

Pourquoi Pluton ?

Il est vrai que Pluton a été rebaptisée planète naine transneptunienne quelques mois après l’envoi de New Horizons mais cela ne lui retire pas de l’importance. Elle fait en effet partie d’une grande famille d’objets glacés orbitant  autour du Soleil, après Neptune formant ainsi la ceinture de Kuiper. L’objectif de la mission est donc d’en savoir plus sur la vie dans la banlieue proche du système solaire!

Découverte officiellement dans les années 1930, Pluton n’a jamais fait l’objet de mission d’exploration scientifique dédiée (parfois envisagée puis sacrifiée). On ne sait donc pas beaucoup de choses de ce corps. On attend de cette mission des informations sur sa composition, son atmosphère, son activité interne; bref une réelle carte d’identité.

En plus de Pluton, on souhaite en savoir également d’avantage sur les lunes qui l’accompagnent. Voici ci-dessous le système plutonien, photographié par Hubble en 2012 démontrant clairement la présence de 5 lunes autour de Pluton:

légende

Ces lunes sont très petites (quelques dizaines de kilomètres de diamètre). Certains astronomes estiment qu’il y en aurait une dizaine au total.

 

Qu’est-ce que la ceinture de Kuiper?

On me pose souvent la question alors voilà une définition que je trouve simple: c’est simplement la deuxième ceinture du Soleil…

Alors que la ceinture d’astéroïdes, plus connue, est située entre Mars et Jupiter; la ceinture de Kuiper se situe au-delà de Neptune et est beaucoup plus vaste (20 fois plus!). Contrairement à la ceinture d’astéroïdes, celle-ci est principalement composée de corps gelés et de matières volatiles (méthane, eau , ammoniac).

Ces corps sont des restes de la formation du système solaire. Il y en aurait environ 70000 selon les modèles. Nous lui devons la plupart des comètes à faible période.

 

Que se passera-t-il au 14 juillet 2015 ?

Ce sera le jour J! La tant attendue rencontre entre la sonde et Pluton. Cette journée sera très chargée en mesures et prises d’images. Un quantité incroyable de données sera stockée et sera ensuite envoyée au compte-goutte les 9 mois suivants…

 

Et après Pluton?

Comme il s’agit d’un survol, la sonde va continuer sa route. Elle démarrera alors la seconde partie du programme d’exploration; l’exploration de la ceinture de Kuiper.

Plus la mission avancera et plus les cibles seront définies. Les scientifiques espèrent pouvoir obtenir plusieurs vols rapprochés de corps de cette ceinture (environ 2 à 3 par an). La sonde disposera d’assez de carburant pour effectuer des corrections de trajectoire et ainsi affiner son parcourt. Il est estimé qu’elle sortira vers 2025 de la zone la plus dense de la ceinture de Kuiper. Les survols seront alors finis.

 

Techniquement, New Horizons c’est quoi?

De l’extérieure, elle a la forme d’un triangle assez épais surmontée d’une antenne parabolique de 2 mètres de diamètre pour communiquer avec la Terre:

Crédit: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Elle pèse 478 kg dont environ 30kg d’instruments de mesures: plusieurs imageurs (en fonction des longueurs d’ondes), un radiomètre, un télescope, des spectromètres et même un analyseur de poussières.

Pour que cela vous paraisse plus concret, je vous invite à lire la suite de mes articles où l’on observe précisément le rôle de chaque instrument.

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2 commentaires sur “New Horizons – direction Pluton”